La utilidad de las artes liberales: Mary Frances Myler – enero/23

En el portal  norteamericano Ley y Libertad, Mary Frances Myler toma posición en el debate sobre si las humanidades son útiles o no. Señala que las artes liberales, correctamente entendidas, producen una verdadera libertad de pensamiento, facilitan un genuino multiculturalismo y establecen las condiciones necesarias para el sistema político.

A todos los estudiantes de humanidades se les ha preguntado, al menos una vez, un pariente bien intencionado pero escéptico en el Día de Acción de Gracias: ¿Qué vas a hacer con tu título? Es un escrutinio que nunca parece recaer sobre hermanos y amigos con más, digamos, especializaciones prácticas .

Un estudiante se apresurará a asegurarle a una tía preocupada que su carrera le permitirá ir a la facultad de derecho, convertirse en maestro o ayudarlo a desarrollar habilidades de pensamiento crítico. Las universidades también aseguran a los padres que las artes liberales enseñarán a los estudiantes a leer y escribir bien, los convertirán en “mejores personas” que serán “más completas” y “más humanas” y los prepararán para la educación superior.

Sin embargo, dentro de los sagrados muros de la academia, la pregunta recibe su propia respuesta filosófica. Sí, las artes liberales harán de los estudiantes buenos y capaces empleados, pero las justificaciones prácticas de la especialización son en gran medida irrelevantes, imputando la mancha de las artes serviles a la torre de marfil de la investigación liberal. Un poco de superioridad no puede evitar colarse cuando los eruditos hablan de la educación por la educación, de la contemplación como la capacidad humana más alta, de la investigación libre de las preocupaciones financieras.

Pero estos elevados argumentos, aunque no sin mérito, no satisfacen el escepticismo de un pariente curioso, ni abordan las realidades de la educación en Estados Unidos, una nación que Tocqueville creía que “habitualmente preferiría lo útil a lo bello”. Actuando como médico forense, John Agresto lleva la visión de Tocqueville a nuestro tiempo y evalúa con franqueza el estado de las artes liberales en la educación estadounidense en su nuevo libro La muerte del aprendizaje: cómo la educación estadounidense ha fallado a nuestros estudiantes y qué hacer al respecto .

El corazón de la crítica de Agresto es que las artes liberales han perdido su sentido de propósito y promesa. Mientras que Allan Bloom presentó el relativismo como la amenaza del aula moderna en su Closing of the American Mind , el libro de Agresto reconoce que el barómetro ha cambiado: los estudiantes que una vez abandonaron la verdad (al menos superficialmente) ahora se aferran a las afirmaciones de verdad de la izquierda radical. Donde las artes liberales alguna vez presentaron una visión arrolladora de la tradición intelectual de Occidente, los estudiantes y educadores han llevado a la bancarrota a la disciplina, destruyendo su identidad en pos de una política de identidad.

En la universidad moderna, las artes liberales han decaído, no por accidente o negligencia, sino por “heridas autoinfligidas que se parecen un poco al suicidio”, señala Agresto. En lugar de sufrir ataques externos, la propia academia desmanteló las artes liberales después de ceder ante las demandas de diversidad. Alentados por el creciente impulso político por la diversidad, los educadores y los estudiantes capitalizaron el impulso cultural para remodelar las artes liberales para la nueva era de la política de identidad.

Mientras que los estudiantes alguna vez recibieron una educación dedicada a la liberación de la mente y la búsqueda de la verdad a través de los grandes libros de la civilización occidental, ahora reciben un adoctrinamiento contaminado por la especialización, la política de identidad y una alergia académica a la tradición. A lo largo de este cambio, argumenta Agresto, las artes liberales perdieron su capacidad de hablar de manera convincente sobre sí mismas, dejando a los estudiantes (y a sus padres preocupados) con banalidades acerca de volverse “más humanos” a través de cursos en inglés, o al menos más preparados para el GRE.

En su análisis, Agresto identifica la adopción de políticas de identidad por parte de los departamentos de artes liberales como una causa clave de muerte para la disciplina. Los estudiantes y profesores se preocuparon cada vez más por las identidades de los autores en lugar de sus mentes, concibiendo la diversidad en términos físicos, en lugar de ideológicos. Sin embargo, Agresto señala: “Esta creciente comprensión de la diversidad como separación apenas se estaba ampliando, era apenas liberal y completamente política. […] Lo que comenzó con la retórica de la expansión pronto se convirtió en la política de la pequeñez”.

Con el aumento de la politización de los departamentos de artes liberales, el canon se convirtió en forraje para los reformadores que buscaban reconstruir las artes liberales como un reflejo de los valores liberales contemporáneos, como lo demostró la revisión del curso de Civilización Occidental de Stanford en la década de 1980. En los departamentos de artes liberales de todo el país, autores muy respetados (y muy leídos) por generaciones anteriores fueron expulsados ​​del canon debido a opiniones consideradas sexistas, racistas, homofóbicas, religiosamente intolerantes, hipócritas o patriarcales, por nombrar algunos criterios para condenación.

Entonces, a medida que los departamentos de inglés reemplazaron a Shakespeare y Milton con clases de literatura queer, feminista o poscolonial, los padres con sentido común comenzaron a cuestionar si la educación realmente valía la pena, incluso cuando los académicos continuaron insistiendo en el poder transformador de la educación. Artes liberales.

Mientras la academia destrozaba los ladrillos de su torre de marfil con su fe en la supremacía de las costumbres modernas, las artes liberales se suicidaban. Pero donde la academia ha esparcido ladrillos, Agresto toma el manto de la mampostería. Las artes liberales están muertas, argumenta, pero pueden restaurarse. La recuperación de la disciplina no puede “apoyarse en los bromuros y fórmulas del pasado”, sino que debe abordar la utilidad de las artes liberales en la sociedad civil. Este es un trabajo necesario.

La contribución de Agresto a la restauración de las artes liberales es fundamental: donde las artes liberales han perdido la capacidad de articular su propio valor y propósito, Agresto proporciona el lenguaje con el que hablar sobre una educación en artes liberales. Vuelve a vincular las artes liberales al bien común, las restaura a la sinonimia con la herencia cultural de la civilización occidental y reformula la educación como un proyecto tanto para la mente como para el corazón.

Las artes liberales, correctamente entendidas, producen una verdadera libertad de pensamiento, facilitan un genuino multiculturalismo y establecen las condiciones necesarias para el sistema político previsto por los Fundadores.

A diferencia de tantos académicos, Agresto no rehuye una defensa de las artes liberales basada en su utilidad. La muerte del saber no es un tratado filosófico. A diferencia de las reflexiones altruistas sobre las artes liberales , Agresto justifica las artes liberales con una simplicidad convincente accesible a los estudiantes de secundaria a los que se dirige en uno de los apéndices del libro.

Las artes liberales son útiles, escribe Agresto, porque facilitan la libertad de pensamiento. A través de la inmersión en las artes liberales, Agresto escribe: “Es menos probable que seamos gobernados por consignas u opiniones no examinadas, menos probable que nos movamos simplemente por la emoción o por demagogos”. Platón, y autores como él, ofrecen la libertad de la caverna proverbial. El ejercicio adecuado de esta libertad se basa en una comprensión precisa del mundo y del florecimiento humano. Las artes liberales no perfeccionan las “habilidades de pensamiento crítico” tanto como dan forma a la imaginación, argumenta Agresto.

El pensamiento crítico, escribe, “es en muchos sentidos el hermano menos estridente de romper todas las convenciones o destronar a todos los ídolos”. Al ofrecer un rico menú de ideas, las artes liberales establecen el asombro, no la crítica, como base para el pensamiento. La evaluación crítica sigue naturalmente, pero sin base en una maravillosa curiosidad, el “pensamiento crítico” simplemente se convierte en un término engañoso para el sesgo de confirmación. El asombro, sin embargo, “nos lleva a preguntar, buscar y tratar de comprender”, escribe Agresto.

Y, argumenta Agresto, la educación en artes liberales, como la civilización occidental, es intrínsecamente multicultural y reúne varias escuelas de pensamiento de culturas diferentes, aunque geográficamente cercanas. Es una educación que involucra a los estudiantes con su propia herencia cultural mientras los expone naturalmente a líneas de pensamiento desconocidas. La variedad de filosofías y paradigmas en la tradición occidental ofrece a los estudiantes una profundidad y amplitud de conocimiento e informan la investigación libre a través de la cual abordan las cuestiones centrales de la vida humana. El multiculturalismo, así entendido, presenta una multitud de perspectivas para que los estudiantes puedan involucrarse más plenamente en lo que René Descartes llamó la “conversación con las mentes más cultivadas de los siglos pasados”. Sin perder de vista la distinción y la diferencia, las artes liberales buscan la unidad y la totalidad,

Entendidas bajo esta luz, las artes liberales tienen una relevancia evidente para el orden político. Pero, argumenta Agresto, no solo son útiles sino necesarios en el régimen estadounidense. En Federalist 10, James Madison advierte que la democracia es históricamente propensa a la enfermedad de la ignorancia, que no puede ser remediada por un gobierno constitucional. Agresto señala: “Una educación rica, amplia y liberal sería el principal remedio. Y no solo para nuestros líderes sino, igual de importante, para todos los que elegimos a nuestros líderes”. Al cultivar la libre indagación y el discernimiento de la verdad de la falsedad, las artes liberales fomentan el autogobierno, liberando a los ciudadanos de las “consignas y opiniones incultas de quienes nos rodean” y brindando “una mayor comprensión de asuntos de gran importancia”.

Aquí, Agresto omite mencionar el valor de la experiencia del aula en el cultivo de la ciudadanía. En el mejor de los casos, las artes liberales enseñan a los estudiantes cómo formular opiniones sustantivas, cómo estar en desacuerdo y cómo expresar sus puntos de vista de manera convincente. Partiendo de la premisa de que hay algo que aprender de los grandes autores del pasado, los seminarios forman hábitos de debate respetuoso, argumentación rigurosa y curiosidad por los puntos de vista opuestos. En pocas palabras, las artes liberales enfatizan los aspectos comunitarios de la educación en lugar de simplemente la búsqueda individual del conocimiento. Estos hábitos se trasladan a la política, fomentando la virtud cívica.

Las propuestas prácticas de Agresto para esta restauración de las artes liberales son modestas pero vitales: restaurar el canon occidental en los planes de estudio, apoyar el liderazgo universitario dispuesto a defender la educación liberal tradicional y dirigir las donaciones hacia programas que trabajan activamente para preservar y restaurar las artes liberales. Ninguna de estas tareas, reconoce, es fácil. Todos requieren mucha paciencia y dedicación. Pero estas tareas también son manifiestamente atractivas tanto para el profesorado como para los donantes, como lo demuestra el éxito de Hillsdale College, entre otras instituciones pioneras en la recuperación de la educación superior estadounidense.

Dado que la política de identidad sigue arraigada en el actual régimen estadounidense, la muerte de las artes liberales es a la vez irónica, peligrosa y motivo de esperanza. Irónico y peligroso porque el propio medio de cultivar la libertad de pensamiento entre los ciudadanos se ha convertido en una máquina de inculcar los valores del régimen. Pero un motivo de esperanza porque, como señala Agresto, una concepción robusta de las artes liberales se opone inherentemente a la falta de liberalidad de la educación contemporánea. Sin retraerse de las morbosas realidades de la educación superior, La muerte del aprendizaje de Agresto revela la causa de la muerte y visualiza un camino hacia la vida.

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Mary Frances Myler es becaria de posgrado en el Centro para la Ciudadanía y el Gobierno Constitucional de la Universidad de Notre Dame, donde escribe sobre educación e identidad católica. Sus escritos han aparecido en The American Conservative , The National Catholic Register y The Federalist .

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